THE ATOMIUM (Jan, 1958)

<< Previous
1 of 7
<< Previous
1 of 7



By G. H. Davis

SINCE THE DAYS of the Great Exhibition in London in 1851, every large world’s fair has had some spectacular piece of architecture as a central attraction. The 1851 exhibition had its Crystal Palace, the 1889 exhibition in Paris produced the Eiffel Tower, the 1939 fair in New York had the Trylon and Perisphere, and now the Brussels Universal and International Exhibition of 1958 will have its Atomium—-probably the strangest structure of them all.

This oddity, to symbolize the atom age, will be 334 feet high and represents a metal crystal enlarged about 200 billion times. It was originally designed to be 460 feet high but this plan had to be abandoned because of the danger to aircraft.

The nine spheres of the Atomium will be connected to each other by large tubes containing Escalators or stairways to reach the spheres. To make the tubes less noticeable, they will be covered with a paint camouflage while the spheres of highly polished aluminum will shine brightly. It is proposed to have flashing lights around each sphere to represent the orbits of electrons around the atom nucleus. Each sphere will be 59 feet in diameter, some being provided with two floors and others with three. Inside the majority of the spheres will be exhibitions available to the public.

Up the central shaft will run an elevator capable of carrying about 20 persons per trip. This elevator will carry people to the topmost sphere where they will find a first-class restaurant and a magnificent view. From here they will be able to see not only the entire fair grounds but the beautiful wooded country around Brussels, the Royal Palace of Laeken and, in the far distance, the field of Waterloo.

The Atomium will have a complete system of ventilation as the interior of the spheres would otherwise get very hot on summer days. Each sphere will be electrically lighted and there will be glass-fiber portholes to let in daylight.

Both the United States and Russia have reserved spheres in which they will show atomic energy for peace in many phases. Great Britain, France, Italy and many other countries will be exhibiting in other spheres, while the base sphere will be used for a Belgian exhibit.

Many engineering problems have had to be overcome in the designing and building of the Atomium, particularly the main foundation at the base of the central shaft. At one time rumors were circulated that there had been a serious cave-in, but the engineers on the spot assured me that this was untrue and that the foundations were fully capable of supporting nearly double the weight of the finished structure and a big crowd in the spheres. Certainly, the shaft stood solid and straight to the sky when I viewed it, though it only had its lowest sphere in position at the time.

Will Resist Gale Winds

The designers also had to guard against wind pressures which may be considerable on such an unconventional structure. Again I was assured that wind-tunnel tests have proved conclusively that the finished building will be well able to withstand gale-force winds of 112 miles per hour, far greater than any ever experienced in the area. At night the Atomium spheres will provide a glittering and beautiful spectacle with the gigantic globes sparkling with a vast number of points of light.

Of all the foreign exhibits that will be temporarily planted on Belgian soil during this world’s fair, the largest area will be occupied by the United States with a pavilion and adjacent grounds covering 29,700 square yards. The great circular pavilion will be the largest free-span circular building in the world. The pavilion is 340 feet in diameter and 90 feet high and has an adjacent theater that will seat about 1000 persons.

This “crystal and gold palace,” as the pavilion has been described, will be constructed chiefly of plastic and steel and topped with a plastic suspended roof resembling a bicycle wheel. The roof will be attached only to a rim connected with an inner metallic ring by steel cables in tension. The ceiling, also suspended, will be of metal mesh permitting light to flood the pavilion.

The outer ring of this huge “bicycle wheel” will rest upon two concentric rows of gilded steel columns. The walls will be hung between the columns and made of cellular-plastic “honeycomb,” sealed with an undulating plastic cover. Present plans also suggest there will be hanging gardens around the building.

Classic Simplicity

The second floor will present an uninterrupted space about 60 feet wide overlooking the interior garden on one side and directly connected with exterior gardens and a balcony. The classic simplicity of the pavilion will be enhanced by The Great Seal of the United States, of enormous dimensions, placed over the main entrance. A colorful note will be the flags of all the states flying from the building.

The pavilion is circular to conform with the shape of the site and was designed by Edward D. Stone of New York.

The United States pavilion has been called dignified and impressive, possibly because it does not follow the “weird and wonderful” modernistic designs of several of the other countries. The exhibit is costing approximately $15,000,000.

The Swiss section of the exhibition will take the form of a group of pavilions joined like the cells of a beehive. A small lake in the center of the pavilions reminds visitors of the lakes and other vacation features of Switzerland. Inside the Swiss buildings will be more reminders of the rugged grandeur of a land that has been called “the playground of Europe.” The exhibits will also include products of Swiss industry (especially watchmaking) and the wonders of its civil engineering in building enormous dams and tunnels high in the mountains. Considerable space will be devoted to agriculture and also the culture and history of the country.

The French building, of somewhat bizarre design, will be made of metal and prefabricated concrete panels. It is designed to give an impression of columns and wires and tends toward the modern trend in French architecture. The chief architect is M. Guillaume Gillet.

The interior of the French pavilion will hold exhibits of engineering, handicrafts and agriculture as well as cultural displays. Special space will be devoted to Paris and a typical high-class French restaurant.

Canada’s exhibit will be housed in an almost square pavilion that will contain a movie theater, a large restaurant, cocktail lounges and a coffeehouse. Sixty Canadian students will be in attendance to explain to visitors all the numerous exhibits, both agricultural and industrial. Canada, long regarded as an agricultural country, will put special emphasis on its rapid industrial development and great mineral wealth.

Just across the way from the United States section of the exhibition will be the square glass-roofed U.S.S.R. building. This massive concrete, steel and aluminum structure will surround a gigantic statue of Lenin. The pillared entrance to the pavilion will have wide steps and above it a large hammer and sickle.

When I viewed the partly constructed Russian building it gave me the impression of rather unimaginative solidity compared with the lighter touch introduced by many of the other nations. It seems to typify the heavy decorative type of architecture of the Victorian era which is so characteristic of the present architecture of many of the large buildings in Moscow.

The Russians, with their usual reticence, have not announced much detail of what their building will contain, but it has been stated unofficially that many items will be exhibited that have not previously been released for exhibition or shown to the Western World. There will be tremendous emphasis on Russian progress in civil engineering, atomic energy (this will also be shown in one of the spheres of the Atomium) and the arts and sciences. It is probable that some material will be included on the Russian satellite.

Another structure that will no doubt become one of the outstanding features of the Brussels fair is the large footbridge which traverses the foreign section of the exhibition. It is divided into two walks with a central open space which is 39 feet wide. The bridge will be 49 feet high and 1312 feet long.

Widespread Building Program

In addition to organizing the fair, industrious Belgians are feverishly constructing new highways, bridges and railroads to handle the traffic. They are also encouraging international exhibitions in Brussels which cannot be accommodated at the fair. Coincident with the ‘world’s fair but separate from it will be the annual International Inventors’ Exhibition, opening on June 6 for a month. Its president, Paul Quintin, recently toured the United States inviting American inventors to submit their entries and said he expects some 1000 inventions to be accepted for exhibit and for sale or license to manufacturers attending the show.

One thing is certain—all roads in Europe this year will lead to the great world’s fair in Brussels.

  1. 50 Jaar Atomium - Expo 58 « BLOG85 says: February 18, 20089:59 am

    […] Herlees het > http://blog.modernmecha… […]

  2. Fred says: March 28, 20082:33 pm

    Many members also read French. For those who do not, the following are three articles which I have written for a Belgian site; Medium 4 You, recalling my experience at the Brussels Universal Exhibition of 1958. Imagine coming back to Belgium , a second time in 6 years since I had emigrated to the US. The first time, as some of you know, 2 years after as an American soldier occupying Germany , and this time in l958 representing the U.S. at the World”s Fair. I had survived in Belgium in hiding during the war and my parents were still living in l958 in Belgium. i had graduated in l952 from the Ath’née Royal de Verviers, and naturally my former student colleagues came in drove to visot me at the US Pavilion. At first, I worked at the beginning for three months escorting and guiding the VIPs visiting the US Pavilion such as Sophia Loren , brigitte Bardot, Orson Welles, Errol Flynn, the President of the USSr Vorochilov, Minister Anastas Mikoyan, the first lady Ms Eleanor Roosevelt and Governor Afdlai E. Stevenson, former twice Candidate for the Us Presidency., Cardinal Benjamin of Spain and many other notables. The second part of my stay at the World’s Fair was devoted to work demonstrating automatic electronic voting machines and lastly an exhibit at the entrance called “Face of America.” I took that opportunity in the second half of my stay there to ask visitors to write their comments in their own language in book i carried and still have, amounting to 300 pages of commentaries. The workers at the exposition also created a social club “Jeunexpo “.”People from many pavilions as the result of the club put together a show “Tiens, Tiens!”which played to a large audience in the American Theatre of the Pavilion for two days with proceeds going to charities. The following are the three articles (in French) I have written recently for the Belgian “Medium4 You ” site: at http://www.medium4you.b… Après avoir Traversé l’Océan Atlantique à bord du SS America, les guides et hôtesses du pavillon des USA arrivèrent le 7 Avril 1958 Avenue Stiennon près du plateau du Heysel. Le lendemain ils et elles visitèrent l’Atomium avant son ouverture.
    J’avais visité l’Atomium avant même son ouverture au lendemain de mon arrivée Avenue Stiennon , à Bruxelles, en compagnie de mes collègues des USA probablement le 7 avril 1958…
    Je me rappelle que sur le chemin en compagnie d’une belle hotesse belge, nous marchions à travers beaucoup de boue…
    Il y a 50 ans nous embarquions sur le SS America, le 28 Mars 1958, et 10 jours après nous arrivions au port du Havre, en France. Là il y avait quelques autobus avec à l’extérieur des pancartes indiquant : “Les guides Américains de l’Exposition Universelle de Bruxelles 1958”. J’ai toujours une coupure du journal “Le Soir” montrant une photo de notre arrivée Avenue Stiennon où le gouvernment des USA, le “US Department of State” avait loué deux immeubles pour nous loger. Nous étions tout d’abord 160, dont 120 jeunes filles entre 19 et 25 ans et 40 jeunes hommes du même age. Deux semaines plus tard 40 autres jeunes filles arrivèrent par avion. Nous nous retrouvions finalement à 160 jeunes filles et 40 jeunes hommes. C’était le paradis pour les hommes, tous universitaires, dont je faisais partie.
    Heureux temps en effet. J’avais pris congé de l’Université du Maryland où j’étais en troisième année. Je me retrouvais dans la situation de porte parole des guides en donnant une interview qui parut en première page du journal “Le Soir”. Le quotidien affichait comme “‘Deux Cents Jeunes Américains vous attendent à l’Expo.”
    A l’Expo, justement, on créa un organisme avec les autres jeunes des divers pavillons et des hôtesses de l’Expo qu’on a appelé JEUNEXPO. On a même eu un show de Jeunexpo appelé “Tiens ! Tiens !” qui fut présenté pendant deux soirées au Théâtre du Pavillon des USA. Les acteurs et actrices émanaient des divers pavillons et des rangs des hotesses belges de l’Expo. La maitresse de cérémonie était Carry Veltman, un pseudonyme pour la “Voix de l’Expo.” On n’oubliera jamais ce temps bien heureux où on espérait une meilleure humanité !…ce fut le thème de l’exposition universelle.

    J’étais venu en 1958 des USA ou j’étais en ce temps en troisième année à l’Université du Maryland. J’ai été affecté au pavillon des USA à l’expo 1958 ou je pris soin des visites des notables au pavillon. Lors de l’expo, les habitants d’un village congolais étaient outrés. Certains visiteurs jetaient des cacahuètes aux Congolais. Ceux-ci, révoltés, refusèrent de rester en Belgique et quittèrent l’expo pour retourner au Congo. Ainsi le village Congolais fut pour le reste de l’expo sans Congolais. Cet incident a rencontré des échos en Afrique même, où il attisa la rue pour l’indépendance du Congo. J’ai par ailleurs donné une interview au journal Le Soir qui paru alors en première page du journal. Les 6 mois à l’expo furent un temps mémorables pour moi ,car j’avais émigré aux USA de la Belgique 6 ans avant en l952, après avoir vécu à Verviers de l938 à 1952. En 1948, j’avais été l’animateur d’une équipe de football de jeunes qui remporta le championnat de Belgique “Spirou.” Et en l951, j’avais été élu Secrétaire National de la Fédération des Athénées et Lycées de Belgique (Fédé). Pendant la guerre, j’avais vécu caché (étant israélite) avec ma famille dans les régions rurales dans les environs de Spa. Donc, imaginez ma joie des jours à l’exposition comme employé du Département des Affaires étrangères des USA (US Department of State). Mes parents, qui en 1958 vivaient toujours en Belgique, et mes anciens condisciples de L’Athénée Royal de Verviers où je fis mes études, sont bien évidemment tous venus me visiter au pavillon. Je remercie Medium4You pour me rappeler des jours heureux. Je suis en contact avec Annick Lesage , l’auteur d’un livre sur l’expo qui vient de paraitre. Je fis une carrière brillante de conseiller économique auprès du gouvernement fédéral des USA à Washington, D.C. Je suis retraité depuis plusieurs années. Sur Yahoo ! je suis le modérateur du groupe international Remember_The_Holocaust.. De plus , le gouverneur de l’Etat du maryland m’a nommé membre d’une commission pour l’étude de l’Holocauste, des génocides, des droits humains et de l’éducation pour la tolérance dans le Système des universités du Maryland. Je réside dans la banlieue de la capitale des USA. je suis polyglotte, parlant couramment anglais, français et allemand. J’ai eu aussi 4 années de néerlandais à l’athénée Royal de Verviers. Bien à vous ! Tot Ziens, Fred

    Sous à peu près ce titre le journal “Le Soir” de Bruxelles publia en Première page de l’interview que j’avais donné à l’époque au célèbre journaliste du Soir de ce temps Alexandre, un économiste et résistant de la seconde guerre mondiale. Sous sa plume, j’avais évoqué la mission des guides Américains et Américaines, faisant appel aux jeunes Belges afin de nous rencontrer pour discuter d’un monde meilleur, le thème de léxposition.
    J’étais l’un des 200 guides venus des USA pour prendre soin des visiteurs au Pavillon des USA. Tous universitaires, ils venaient de la plupart des Etats, connaissant au moins en plus de l’anglais, le français. Parmi eux se trouvaient Nancy Gore, la soeur d’un futur Vice Président Des USA, Al Gore ; Madeleine May Kunin , devenue Gouverneur du Vermont, Sous Secrétaire de l’éducation des USA et Ambassadrice des USA en Suisse , et bien d’autres qui marqueront l’histoire par la suite. J’avais émigré aux USA en l952, et j’étais déjà revenu deux ans après en temps que soldat Américain en Allemagne occupée. A cette occasion, en l954, je fis même un exposé , en congé militaire, à Verviers , sur mes impressions des USA. Après mon service militaire, je poursuivis des études en sciences économiques et politiques à l’Université du Maryland. Lorsque mon père -toujours vivant et résidant en Belgique- lu dans le journal “Le Soir”que le Departement of State recrutait des universitaires aux USA pour le pavillon des USA, je n’hésitais pas à me porter candidat. Je fus choisi parmi 200 autres pour être affecté au pavillon des USA. Et c’est ainsi que je pris congé pour un an de l’université. Une grande partie de mon travail au pavillon fut de guider et escorter les notables qui visitèrent le pavillon, dont les actrices Sophia Loren, Brigitte Bardot, Susan Strassberg, les acteurs Errol Flynn, Orson Welles, le Cardinal Benjamin de l’Espagne, le Président de l’URSS Vorochilov, le ministre russe Anastas Mikoyan, Mme Eleanor Roosevelt, veuve du Président des USA Franklin Roosevelt, le Gouverneur Adlai Stevenson, un ancien candidat démocrate pour la présidence, et bien d’autres personnes. Je devins le porte parole des guides et hôtesses du Pavillon des USA. je donnais une interview citée au-dessus au Journal Le Soir. De plus, mes camarades du pavillon décidèrent d’écrire un monographe sur nos impressions et autres articles sur l’exposition . Le livre fut publié et distribué le dernier jour de l’expo à tous les guides et hôtesses du pavillon des USA. C’est un document inédit. Naturellement il y eu souvent une foule énorme au pavillon des USA, attirée par le Circarama, un cinéma en 360 degrés, la télévision en couleur ( à cette époque en Belgique il n’y avait que la télévison en noir et blanc) et les toilettes gratuites ! A la cérémonie de clôture le 19 Octobre 1958 , je fus choisis avec honneur, avec d’autres, à abaisser l’un des drapeaux des USA qui étaient au dehors du pavillon, entouré d’une foule énorme de spectateurs et spectatrices, qui entonnaient “Vive les Américains.” A mi-chemin de la durée de l’exposition, je décidais de demander à certains visiteurs décrire leurs impressions dans un cahier pour mon souvenir personnel. Ainsi, aujourd’hui, j’ai presque 300 pages d’ímpressions des visiteurs en toutes langues, même une bénédiction de feu Cardinal Benjamin, etc. Je reçus naurellement des lettres de remerciements de Mme Roosevelt et Adlai Stevenson. Même le Président Eisenhower me remercia pour mon travail dans une lettre personelle. Après la fin de l’expo. Une trentaine de membres du personnel de l’expo, sous l’égide du groupe crée de Jeunexpo, visita en ce temps la Tchécoslovaquie qui se trouvait derriere “le Rideau de Fer”. Je me trouvais parmi eux. En retournant à l’Université du Maryland, en l959, j ‘écrivis une serie de cinq articles qui fut citée et sélectionnée comme faisant partie des meilleurs articles de l’année en presse universitaire par l’organisme professionnel du journalisme aux USA. Finalement, je continuais mes études après ma licence, et obtint une maitrise (master of arts) à la Johns Hopkins University School of Advanced International Studies (Les hautes études internationales). Aprés avoir enseigné l’histoire culturelle à l’Université de Howard à Washington, je fus recruté par le gouvernment fédéral . C’est ainsi que j’eu une carrière brillante de conseiller économique auprès de l’executif du Gouvernment Fédéral des USA à Washington D.C. sous six Présidents des USA. Je suis maintenant retraité et je modère un groupe mondial sur Yahoo! qui est intitulé “Remember _The_Holocaust dont le but est de promouvoir la tolérance et les droits humains en honneur des victimes de la Shoah. . Bien a`vous de Washington D.C., USA.

  3. Artiste says: November 2, 200811:57 am

    un petit mot pour tedire que ton blog est très agr&éable ! 🙂

Submit comment

You must be logged in to post a comment.